La directrice Kasi Lemmons, qui a présenté l’histoire de Harriet Tubman au grand écran, nous surprend à nouveau avec la mini-série Netflix en quatre parties, Self Made. Inspiré de la vie de Madame CJ Walker, il est produit et interprété par Octavia Spencer et raconte l’ascension de CJ Walker d’une enfance pauvre dans le sud des États-Unis à devenir, au début des années 1900, un grand magnat des affaires, super réussi, fabriquant et vendant une gamme de produits cosmétiques et de soins capillaires, spécialement conçue pour les femmes noires.

Mais qui était Madame CJ Walker?

Entrepreneure, philanthrope et militante, Madame C.J. Walker est sortie de la pauvreté pour devenir l’une des femmes afro-américaines les plus riches de son temps. Elle a également utilisé sa position pour défendre et lutter pour l’avancement des Afro-Américains et a contribué de manière décisive à mettre fin à leur lynchage.

Née sous le nom de Sarah Breedlove le 23 décembre 1867, dans une plantation de Delta, en Louisiane, elle était l’un des six fils d’Owen et Minerva Anderson Breedlove, d’anciens esclaves convertis en métayers après la guerre de Sécession. Orphelin à sept ans, Walker vivait avec sa sœur aînée, Louvenia, et tous deux travaillaient dans des champs de coton. En partie pour échapper à son beau-frère violent, à l’âge de 14 ans, Walker a épousé Moses McWilliams. À la mort de son mari, en 1887, elle est devenue mère célibataire de la fille de deux ans, Lelia (plus tard connue sous le nom d’A’Lelia).

Soucieuse de sortir de la pauvreté, en 1889, Walker déménage à St. Louis, Missouri, où ses quatre frères travaillent dans le commerce de coiffure. Là, elle a également travaillé comme blanchisseuse et cuisinière.

Elle a rejoint l’Église épiscopale méthodiste africaine, où elle a rencontré divers dirigeants noirs, hommes et femmes, dont l’éducation et le succès l’ont également inspirée. En 1894, il a épousé John Davis, mais le mariage a été très problématique et le couple a divorcé plus tard.

Luttant financièrement, faisant face à la perte de cheveux et ressentant la pression sur son corps après des années de travail physique, la vie de Walker a pris un tournant en 1904. Cette année-là, elle a non seulement commencé à utiliser « The Great Wonderful Hair Grower » par l’entrepreneur afro-américaine Annie Turbo Malone, un excellent produit capillaire, mais elle a également rejoint l’équipe de vente de femmes noires de Malone.

Un an plus tard, Walker a déménagé à Denver, Colorado, où elle a épousé le publiciste Charles Joseph Walker, et s’est rebaptisée « Mme CJ Walker » et à seulement 1,25 $, a lancé sa propre gamme de produits capillaires pour les femmes afro-américaines, « Madam Walker’s Wonderful Hair Producteur ».

Au départ, le mari de CJ Walker l’a aidée à faire de la publicité, à créer et à promouvoir l’entreprise par correspondance. Après le divorce du couple, en 1910, elle déménage à Indianapolis et construit la Walker Manufacturing Company. Défenseur de l’indépendance économique des femmes noires, elle a ouvert des programmes de formation dans le système Walker pour son réseau national d’agents de vente agréés, qui ont généré d’importantes commissions et bénéfices. Défenseur de l’indépendance économique des femmes noires, elle a ouvert des programmes de formation dans le système Walker pour son réseau national d’agents de vente agréés, qui ont généré d’importantes commissions et bénéfices. Enfin, CJ Walker employait 40 000 femmes et hommes afro-américains aux États-Unis, en Amérique centrale et dans les Caraïbes. Il a également fondé la National Association of Black Cosmetic Manufacturers en 1917.

Les affaires de Walker ont augmenté rapidement, avec des ventes dépassant 500 000 $ au cours de la dernière année de sa vie. Sa valeur totale dépassait le million de dollars, un montant absolument impensable à l’époque et a acquis un manoir à Irvington, New York, appelé « Villa Lewaro », ainsi que des propriétés à Harlem, Chicago, Pittsburgh et St. Louis.

À mesure que sa richesse augmentait, son travail et sa portée philanthropique et politique augmentaient également. Walker a contribué au YMCA, couvrant les frais de scolarité de six étudiants afro-américains au Tuskegee Institute et a été extrêmement actif dans le mouvement anti-lynchage, faisant un don de 5 000 $ pour les efforts du NAACP. Juste avant de mourir d’une insuffisance rénale, Walker a examiné son testament, en léguant les deux tiers du produit net futur à une œuvre de bienfaisance, ainsi que des milliers de dollars.

Self-Made n’est pas, comme cela aurait pu être, un documentaire, mais une série de divertissement qui montre à quel point c’était difficile pour une femme noire, et plus encore de sortir de la pauvreté, de démarrer une entreprise et de la transformer en succès. Un excellent travail d’Octavia Spencer pour dépeindre le courage et la ténacité de Madame Walker. Vous ne pouvez pas le manquer.